Existe un dicho popular en japonés: Dumplings por encima de las flores (花より団子), que significa que lo sustancial es más importante que la belleza. Pero esta frase se queda corta frente al fenómeno de las flores de cerezo (sakura) en Japón. En el transcurso de pocas semanas, el país se pinta de rosa y blanco. Es una obsesión nacional que tiene un creciente atractivo en el extranjero, y es una bendición para la economía japonesa.

Se estima que alrededor de 63 millones de personas viajan a y dentro de Japón para ver el florecimiento, con un gasto cercano a 2.7 mil millones de dólares (301 mil millones de yenes) en el proceso, de acuerdo a un análisis de la universidad de Kansai. Se espera que el actual florecimiento lleve a un número récord de visitantes de nuevo.

Pronóstico de la apertura de las flores de sakura
Pronóstico de la apertura de las flores de sakura

Conforme el invierno retrocede, la ola rosada se abre paso en el archipiélago. La plena floración llegó a Tokyo el 27 de marzo y se prolongó hasta el 7 de abril gracias al retorno de temperaturas más frías que extienden la vida de las frágiles flores.

Los tiempos exactos de la temporada varían año con año. En el 2018 la mayoría de Japón floreció una semana antes de lo normal debido a una primavera particularmente cálida. Si las temperaturas suben muy rápido u ocurre una tormenta, las flores caen más rápido.

Los árboles floridos, llamados sakura están presentes en todo Japón. Son culturalmente tan importantes que en japonés existe una palabra para expresar su contemplación: Hanami. Existen más de 600 puntos escénicos registrados por Shoubunsha, una publicación de mapas tokioíta. Este mapa incluye a los parques, templos, santuarios y otras atracciones importantes del país.

Entre los sitios en los que Shoubunsha reportó el número de visitantes, Ueno Park en Tokyo tuvo un estimado de 4 millones de visitantes. Pero la popularidad se extiende a lo largo del país: Datos disponibles muestran que la mayoría de visitantes fue más allá de las tres megaciudades: Tokyo, Nagoya y Osaka.

Parque Ueno durante el Hanami
Parque Ueno durante el Hanami

Cerca de 5 millones de turistas de todo el mundo visitaron Japón en marzo y abril del 2018 de acuerdo a la Organización Nacional de Turismo de Japón. Más de 2 millones provinieron solamente de Corea del Sur y China. Los estadounidenses representan la mayor porción de visitantes del hemisferio occidental, con 247 mil durante el mismo periodo.

Visitantes en Japón en abril de 2018 por país o región
Visitantes en Japón en abril de 2018 por país o región

La fiebre de las flores del cerezo no es exclusiva de Japón. En Washington, D. C., los cerezos obsequiados por Japón hace más de un siglo han alcanzado la plena floración, y son un atractivo turístico por sí mismos. Para ver más cerezos en flor, está Macon, Georgia, una ciudad en la parte central del estado. Es hogar de más de 300 mil cerezos, y año con año se celebra un festival. Pero es difícil igualar la tradición milenaria de Japón.

El gobierno japonés quiere atraer 40 millones de visitantes para el 2020, cuando sea anfitrión de las Olimpiadas, para superar el récord de 31.2 millones en el 2018. Para alcanzar esa meta, el país ha relajado las políticas de visas, se ha gastado más en infraestructura y ha relajado las restricciones para líneas de bajo costo y cruceros. El número de vuelos internacionales semanales en líneas de bajo costo ha subido de poco menos de 20 a casi 3000 del 2007 al 2018.

Un yen débil es una bendición para los turistas que buscan extender sus vacaciones un poco más. Para el gobierno, esto es una oportunidad para incentivar el crecimiento económico y convencer a los inversionistas de que todavía tiene mucho que ofrecer a pesar de su menguante importancia global. El impacto económico total de los cerezos es de cerca de 5.8 mil millones de dólares de acuerdo a un estimado del profesor emérito Katsuhiro Miyamoto, de la Universidad de Kansai.

Mjuchas compañías están preparadas para llevarse una rebanada del pastel. El hanami es una excusa para fiestas, con amigos y familiares reunidos alrededor de bentos y bebidas. Starbucks, Coca-cola y Asahi son solo algunos de los negocios que intentan influir en la disponibilidad de bebidas en las tardeadas del hanami con comerciales con temáticas del sakura. UberEats motiva a los participantes del hanami a pedir a domicilio directamente hasta su punto de reunión para el picnic.

Campaña de Starbucks para el Hanami

Las compañías basadas en Tokyo que hacen los mandados para sus clientes, como Nandemo Yutao ofrecen ahora apartar tu lugar escénico por una tarifa. Yuta Konno, el dueño de Nandemo Yutao, cobra alrededor de 26 dólares (3 mil yenes) por hora, o más si sus clientes quieren ser provistos de mesas, cojines, comida y bebida. “Puedo apartar hasta 24 lugares en un día”, dijo. Además, Konno asegura que su servicio es cada vez más popular conforme la competencia por los lugares es más feroz.

Si un picnic en el piso suena poco atractivo, está la opción de glamping (glamour+camping): Domos de plástico transparente en forma de iglú debajo de los árboles con mesas para café y calefacción están disponibles. Un grupo puede rentar el espacio de Chandon Blossom Lounge por alrededor de 80 dólares (9 mil yenes) y disfrutar de una variedad de botanas y champaña por hora y media.

Otras compañías están rechazando los exteriores por completo. Salones privados para hanami decorados con pasto artificial e imágenes de cerezos en flor proyectados en los muros están cobrando popularidad. Takeshi Takeoka, director de la compañía de bienes raíces que dirige este proyecto llamado Ikejiri Select House dice que la demanda por sus habitaciones con temática de sakura creció en 50% este año.

Ikejiri Select House ofrece salones para disfrutar del Hanami en interiores
Ikejiri Select House ofrece salones para disfrutar del Hanami en interiores

Las flores de cerezo y su preparación van como anillo al dedo para las redes sociales, particularmente Instagram, empresa que ha impulsado el boom turístico de esta temporada. Japón es uno de los mercados más activos para Instagram, con un número d eusuarios que casi se duplicó en los últimos dos años para alcanzar 29 millones.

Y el gobierno está aprovechando de su impulso al turismo, especialmente fuera de ciudades congestionadas. La organización nacional de turismo de Japón colaboró con Instagram el año pasado para promover su nuevo hashtag, #UnknownJapan, que retaba a los usuarios a compartir imágenes de sitios menos icónicos. La campaña llevó a 5 millones de visitantes a compartir posts, de acuerdo a Ryoko Ichimura, vocera de Instagram en Japón. Con la mayoría del país en plena floración, una búsqueda del hashtag muestra foto tras foto de ramas rosadas.

Muchos visitantes se están aventurando fuera de las ciudades. En el 2018, más del 40% de los visitantes se quedaron en hoteles fuera de Tokyo, Nagoya y Osaka, de acuerdo a la Agencia de Turismo de Japón. En Aomori, la prefectura norteña donde habitan 1.3 millones de personas, tuvo 3.1 millones de visitantes durante el hanami del 2018, de acuerdo a datos de Shoubunsha. A inicios de este año, Travel+Leisure ranqueó a Aomori como el mejor lugar para visitar en abril, cuando los cerezos están en pleno florecimiento.

Mientras tanto, en Tokyo, los participantes del hanami disfrutan de su colorido mientras dura. El florecimiento en la capital pasará en los próximos días, cuando los pétalos rosados comiencen a caer. Pero el fin de la temporada también está lleno de belleza, cuando el pasto, el suelo y los ríos están cubiertos de pétalos, un recuerdo de la magia que acaba de ocurrir.